Sådan stopper Supervolcanoes fra at ødelægge menneskeheden (og tjene penge)

NASA har en plan om at stoppe supervolcanoes fra at bryde ud og ødelægge vores civilisation, og vi bør sætte det i gang med det samme.

Yellowstone (Steven Donovan)

Yellowstone er et smukt sted. Betagende udsigt, majestætiske bjerge, frodige skove, farverige gejsere. Det får dig næsten til at glemme det kæmpe magma kammer nedenunder og det faktum, at det en dag vil eksplodere med tilstrækkelig kraft til at få den kombinerede magt af alle vores atomvåben til at virke som en ikke særlig imponerende kløppe til sammenligning. Og det er langt fra den eneste supervolcano på Jorden. Vi kender mindst 20 sådanne steder rundt om i verden, inklusive Campi Flegrei, kun ni miles væk fra Napoli, Italien og Toba-søen i Sumatra, som engang næsten udslettet menneskeheden. Eller måske ikke, juryen er stadig lidt ude af det.

Hver udbrud har potentialet til at skabe en årti lang global katastrofe og dræbe titusinder, hvis ikke hundreder af millioner af mennesker takket være en kombination af pyroklastiske strømme, aske og lava, som vil forurene luften med giftigt støv, ødelægger vores kritiske infrastruktur , og udløse en vulkansk vinter, der vil dræbe eller alvorligt stunt høst rundt om i verden. Hvis en af ​​disse uhyrlige ting beslutter at sprænge dens top, er der intet, vi kan gøre, end ænder, dækker og håber på det bedste, ikke? Hvordan stopper du naturkatastrofer, der arrede planeten så meget, at vi finder spor af deres vrede millioner af år efter, at asken er slået ned?

Nå, det var den konventionelle visdom, indtil ingeniører fra NASA kom med en plan om at forhindre overvågningskanoner i at bryde ud med fuld kraft og fremstille en hel masse ekstremt omkostningseffektiv geotermisk energi i processen. Ideen er temmelig enkel: stop varmen fra at opbygge og ratchet op trykket i magma kammeret under calderaen, krateret tilbage efter vulkanens forrige udbrud af fuld styrke. Nu kan du ikke bare hælde en hel masse koldt vand i et par borehuller og kalde det en dag, fordi det er upraktisk. Men du kan recirkulere vand ved højt tryk og producere billig og rigelig energi fra dampen, der vil blive skudt tilbage med høj hastighed.

Teknisk set vil det ikke være damp. Under det enorme tryk i magma-kammeret forbliver vandet flydende, men overophedet til ca. 600 ° F og vendte til damp på vej tilbage op, når trykket falder. Derefter rammer det møller og genererer elektricitet. Dette er stort set på samme måde som atomreaktorer fungerer, kun i stedet for at overophedne vand ved at nedbryde atomer, bruger vi ikke andet end vores planets naturlige varme. Island har brugt en lignende strategi til at generere mere end en fjerdedel af sit energibehov fra sine vulkaner.

Med en investering på omkring $ 3,5 milliarder kunne de geotermiske anlæg, der blev bygget ved hjælp af denne metode, generere elektricitet for $ 0,10 pr. KWh eller kilowatt-time, hvilket er omkring 2 cent under den gennemsnitlige pris, som amerikanerne betaler for elektricitet. De vil være i stand til at inddrive deres omkostninger og få et fortjeneste temmelig hurtigt, da strømkilden til generering af den elektricitet, de sælger, vil gå stærkt i meget lang tid. Og der vil være den ekstra bonus ved afkøling af en supervolcano, der kunne udslette det store flertal af De Forenede Stater og udløse en global depression i dets umiddelbare efterspørgsel.

Yellowstones tidligere askefald, kortlagt. USGS

Der er selvfølgelig to fangster. Den første er, at du ikke kan bore direkte i calderaen og derefter pumpe vand ved højt tryk, fordi det kan ødelægge det og udløse et udbrud. Ikke en kataklysmisk, skal du huske, men dårlig nok til at skade den geotermiske infrastruktur, du lige har oprettet. I stedet skal du bore i en vinkel for at sikre dig, at din tunnel er under magma-kammeret. Selvom det ikke er den enkleste og letteste ting at gøre, har vi gjort langt mere kompliceret boring før, og der er fuldt levedygtige angrebsvinkler til rådighed for besætningerne, der udfører arbejdet. De skulle bare være langsomme og forsigtige.

Den anden fangst er, at det kan tage hundreder, hvis ikke tusinder af år med løbende drift for at køle Yellowstone nok til ikke længere at udgøre en trussel. Men det er faktisk ikke så stort, som det lyder. Supervolcanic udbrud sker på skalaer i mange tusinder af år, så det tager nogle hundrede til et par tusinde år at forhindre en er faktisk meget effektiv.

Damp stiger fra en varm kilde i Yellowstone nationalpark (Steven Donovan)

Ser man på den geologiske rekord, tager det mellem 600.000 og 800.000 år for nok pres at bygge på Yellowstone til en virkelig massiv eksplosion. Campi Flegrei, som er den mest aktive supervolcano, tog 13.000 år mellem sine to sidste store udbrud. Toba-søen har været stille i cirka 75.000 år. Med andre ord er oddsen for, at disse katastrofer finder sted i tidsspændinger, der er kortere end årtusinder, alligevel mindre, da det kræver en masse energi at udløse et udbrud, hvilket betyder, at vi har masser af tid til at køle dem ved at tappe ind på deres indre for billig, ren termisk energi.

Og hvis noget, fra et forretningsmæssigt perspektiv, ønsker vi, at de skal tage lang tid at køle ned, da det vil sikre effektiv produktion af elektricitet. Vær dog ikke rolig, det vil stadig være mere end varmt nok i disse monstermagder til at gøre disse geotermiske planter omkostningseffektive længe efter at de er blevet kastreret som globale trusler, forudsat at vi stadig bruger geotermisk energi så langt ind i fremtiden for at hjælpe med at imødekomme vores behov.

Ser man på prismærket, ville dette faktisk være billigt nok til en privat indsats med de rigtige tilladelser, skabe titusinder af job og køre meget renere, mere rentable kraftværker uden subsidier. Det ville være god forretning med den ekstra bivirkning at hjælpe med at bevare menneskeheden, som vi kender det, ved at gøre verden til et lidt renere, mere sikkert sted. Mange virksomheder derude har kontanter til at gennemføre dette projekt ti gange over bare at sidde i banken og vente på den perfekte mulighed for at investere det i en ny, spændende, pengegenererende satsning.

Selvom videnskabsforfattere normalt er professionelle vådtæpper når det kommer til diskussioner om ambitiøse geotekniske projekter, er denne idé en sjælden undtagelse. Det ville give mening at tage det ikke alvorligt, selvom forskerne og ingeniørerne bag forslaget i deres typiske tilbageholdenhed kaldte det en "tærte i himlen" -ideen. Der er ikke engang noget fjernt over det. Ingen ny teknologi behøver at blive opfundet. Der behøver ikke udføres ny forskning bortset fra hvor det bedst er at bore. Projektet er meget overkommelig. Og udbetalingen er meget gunstig på kort sigt og udover fordelagtig i sidste ende.

Det er dog temmelig klart, hvorfor forskere ved NASA vil henvise til ethvert projekt til fordel for planeten på lang sigt som i øjeblikket urealistisk. Deres næste potentielle direktør, Jim Bridenstine, er en benægtende klimaændring og en af ​​de mange republikanere, der korsfarer for at få NASAs jordvidenskabelige programmer under den logik, at hvis du kalder klimaforskning "politiseret" og derefter nægter at gøre det, er klimaforandringer bare i gang at løse sig selv. Ser man på en sandsynlig skråstreg af alle de programmer, hvorfra denne geotekniske idé kom med deres potentielle nye leders videnskabelige uvidenhed og miljømæssigt nærsynethed, synes selv de mest beskedne forslag at være bestemt til afskedigelse af snide.

Du behøver ikke at være en økonom for at se, at tusinder af grønne energi-job i planter, der ville køre i århundreder, er et meget bedre afkast på din investering end at lade halve planeten sulte efter, at en supervolcano eksploderer og tager nogle store økonomiske aktører til en kortvarig gevinst på nogle trendy aktiemarkedsfad. Det er ikke sådan, at disse investeringer vil være meget værd, når de mennesker, der vil ære dem, er begravet under en halv kilometer aske og vulkansk støv. En sundere jord befolket af en menneskelig civilisation, der ikke prøver at genopbygge sig selv fra en global naturkatastrofe, giver langt flere muligheder for en fremtidig økonomi. Enhver plan, der hjælper med at få os til at overleve og komme dertil, især til en meget beskeden pris, bør fremmes kraftigt.

Hvad vi tilbyder

$ 3 Adgang: Støtt uafhængig journalistik, få eksklusive stillinger og bliv et stiftende medlem af Rantt, Inc.

$ 10 Adgang: 24/7 adgang til Rantts #Newsroom on Slack. Her vil du være i stand til at opdage og tale med forfattere, redaktører og stiftere, når vi diskuterer nyheder og aktuelle begivenheder i realtid. Hvem ved, din deltagelse kunne endda føre til en historie, der når titusinder af mennesker eller mere!

$ 20 Adgang: Arbejd en-til-en med en Rantt Editor for at udvikle og skrive historier, som du gerne vil se, der er offentliggjort på vores site. Første gang forfatter? Intet problem. Vi går linje for linje med dig og sørger for, at dine artikler ikke kun er hårdt ramte, men vidtgående. Du kommer med historien, og vi sørger for, at den ikke er klar på kort tid!

KOM MED OS

Tak igen for alt. Vi elsker og værdsætter dig!

Med venlig hilsen

Rantt-teamet

Bliv ved og abonnere på vores nyhedsbrev ved at følge os på Rantt

Følg os på Twitter: @RanttNews

Bliv medlem af os på Facebook: / RanttNews